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亿万富豪 争霸太空──布兰森、贝佐斯、马斯克谁抢第一

Aug 2, 2018, 15:11 PM
左至右分别为布兰森、贝佐斯、马斯克,和他们所研发出来的太空船。美联社

左至右分别为布兰森、贝佐斯、马斯克,和他们所研发出来的太空船。美联社

  以由美国国家航空和太空总署(National Aeronautics and Space Administration,NASA)主导的太空探索活动,现在已经由亿万富豪接手,商场竞争从地球扩大到外太空。三名亿万富豪──理查·布兰森(Richard Branson)、杰夫·贝佐斯(Jeff Bezos)和伊隆·马斯克(Elon Musk)目前正在付费太空旅行领域展开争霸战,看谁抢得第一。他们声称,太空观光今年内就可成行──只要你拿得出20-30万元。

█ 侨报汪彦青综合编译报道

 

  上月球、上火星 钱不是问题

  太空探索公司(SpaceX)、特斯拉汽车和PayPal创办人马斯克的太空计画,从一开始就尝试吸引外界关注。46岁的马斯克在2002年创立太空探索公司。2003年,他把猎鹰(Falcon)1号火箭的实体模型放置在华盛顿特区的国家广场公开展出,希望引起NASA的注意,果如他预期的那样,SpaceX公司从五角大楼和NASA的商业飞行任务获得数十亿元收入,让公司迅速发展起来。今年2月,他在佛罗里达成功发射了全球运载能力最强的火箭,带著他的特斯拉电动汽车进入太空;他还宣布计画今年将载人环绕月球。

  但其实更早采取行动的是亚马逊的创办人兼CEO贝佐斯。54岁的贝佐斯目前的财产净值估计有1120亿元,是全球最有钱的人,他从很小的时候就对太空深深著迷,企图探索未知领域。他的商业太空公司蓝色起源(Blue Origin)早在2000年就创立,并且启动了制造用于次轨道(超过海拔100公里)高度太空飞行,并能重复使用的火箭项目,预计2018年进行第一次载人发射。贝佐斯每一年卖掉大约10亿元的亚马逊股票变现,投资他的太空企业,目标是让人类能够“用超低的代价和极高的可靠性”登上太空。

  维珍集团的创办人理查·布兰森念高中时由于有阅读障碍,被认为是全校最愚蠢的人,最后还从学校辍学。但是如今《福布斯》估计布兰森的身价已达到50亿元。这位67岁的亿万富翁从2004年开始就投资商业太空旅行,建立了维珍银河公司(Virgin Galactic)。微软创办人之一保罗·艾伦(Paul Allen)在2014年投资太空船一号(SpaceShipOne),建造出了第一艘私人投资的成功进入太空的载人飞船,随后布兰森接手研发太空船二号。

  担心地球灭绝 向外发展求生存

  这些富豪将目光对准太空的动机之一是相信地球正走向灭绝,所以他们想要未雨绸缪,预防万一。

  马斯克和他的特斯拉汽车大力发展并推广电动车,希望减少污染,为保护地球做出贡献。但是如果地球最终无法住人,如果地球上发生灭绝事件,比如小行星撞击地球,人类可能像恐龙那样灭绝,我们该怎么办?马斯克认为,我们应该有一个“备份计画”,就像将资料备份在电脑硬碟上那样,人类物种也应该有备份。我们该移居哪里?马斯克的答案是:火星。马斯克成立太空探索公司,终极目标是送人上火星定居。他下定决心不是送人上去,就是自己第一个上去。

  太空探索公司最近成功发射猎鹰9号(Falcon 9)Block 5火箭,这是这款可回收火箭的最新版本。马斯克最近发推文表示,太空探索公司的下一代火箭“BFR”将可以“送任何人上月球、火星,最终到达太阳系以外的行星。”

  马斯克在去年9月的演讲指出,他的雄心是在2024年之前把人送上火星。他希望载货太空船2022年先登陆这颗红色行星,他说:“我感觉相当有信心,我们可以建造出太空船,并在5年内做好发射准备,5年对我来说已经是太久。”

  贝佐斯对此和马斯克看法不同。他说,制定“B计划”是为了确保“A计划”可行,地球应该优先受到保护,让人类可以永续生存下去。而保护地球的最好方法就是进入太空,因为地球资源有限,只有这么多的煤、燃料和天然气,但太空中则有无限的资源。

  贝佐斯在BBC纪录片《21世纪的太空竞赛》说:“我们现在已经将机器人送上了太阳系的每个行星,毫无疑问,地球是太阳系中最好的一颗行星,我们需要保护它,真正要保护它的唯一途径是把(会产生大量污染的)重工业搬离地球。”贝佐斯计划在月球建立制造基地,有效利用月球独特的环境,成为重工业中心和太阳能供电的殖民地,地球则成为“居住区和轻工业区。他说“太空从事重工业制造要比地球好得多,你有一周7天,一天24小时的太阳能电力,太空的矿物资源也比地球多得多。如果这个计划能够实现,人类在未来几百年,能够继续拥有一个活力充沛、不断成长、欣欣向荣、令人向往的文明,同时保护好这个让我们居住发展的地球。” “我们离开是要让这颗行星变得更好。”“这不是我们能够选择去做的,而是我们必须去做的。”

  布兰森也和贝佐斯和马斯克同样关心环境,尤其确保维珍银河在完成太空任务的过程中,不会对地球或是大气层造成任何不当的伤害,不管那些任务是多么伟大或是多么革命性。布兰森解释说:“上太空而不破坏环境,才能让后来的人也能看到已经上过太空的人所看到的同样太空景观。”

 

 

贝佐斯的蓝色起源公司研发的火箭,最大特点是将太空船送上太空之后,火箭能够再垂直降落重返地面,回收再度使用。上面两图为火箭垂直降落的视频。BlueOrigin
贝佐斯的蓝色起源公司研发的火箭,最大特点是将太空船送上太空之后,火箭能够再垂直降落重返地面,回收再度使用。上面两图为火箭垂直降落的视频。BlueOrigin

 

  飞上100km高空 体验星空之美

  布兰森、马斯克、贝佐斯,目前在付费太空旅行领域竞争激烈。去年初,马斯克曾宣布将在2018年把两名私人乘客送往月球轨道航行,并表示已有乘客支付高额的定金。但这一项目在今年没有更多进展。

  布兰森认为:“埃隆·马斯克在太空货物运输方面成绩显著,他造的火箭也越来越大。”但他认为,在需要载人飞行的商业太空旅行领域,真正的竞争是在维珍银河和贝佐斯的蓝色起源公司之间展开。“我们的竞争齐头并进,就看谁最先把人送入太空。”

  蓝色起源和维珍银河公司今年4月双双写下了太空航行的新页,维珍银河的第二艘太空船“联合号”(VSS Unity)成功地完成首次超音速、首次火箭动力飞行,布兰森本人在4月6日发推文说:“非常兴奋看到我们的载人太空船首次以超音速飞行。在我们愈来愈接近太空之际,未来还有许多艰难的工作和更多激动人心的日子。蓝色起源则在4月29日成功发射可收回的火箭H·G·威尔斯号( RSS H.G. Wells)载运乘员太空舱到达35.1万英尺(107公里)的高度。这两项成就使得太空观光的诱人前景似乎近在咫尺。贝佐斯和布兰森两人都希望在今年底之前带著付费的客户上太空。

  维京银河的“联合号”太空船外形类似私人喷射机,可搭载两名驾驶员和六名乘客。“联合号”到达距地面约4.9万英尺高空,将脱离启动火箭继续航向太空,让乘客体验无重力环境,然后返回新墨西哥州沙漠。整个航程持续90分钟至两小时。

  蓝色起源研发的太空舱可容纳六名乘客。火箭发射后,太空舱会脱离火箭,继续以抛物线形式奔向高空。在无重力环境停留几分钟,让乘客透过观景窗饱览太空景致,然后放出三具大降落伞,配合反推进火箭减缓坠落速度,缓缓回到地面。从发射升空到降落,整个航程大约10分钟。蓝色起源已从德州发射台完成八次垂直起降测试,预定今年底进行实际载人测试,明年开始公开卖票。

  乘坐维京银河太空船要价25万元,目前已有700人有兴趣,包括布拉德·皮特(Brad Pitt)、凯蒂·佩里(Katy Perry)和艾什顿·库彻(Ashton Kutcher)等名人都已经预订好位子。蓝色起源尚未宣布费用,不过消息人士透露收费将大约是20至30万元。

  一旦成行,观光太空船将飞到地球大气层与外太空交界的“卡门线”──100公里高度,在这个高度,天空一片黑暗,你会看到众星闪烁和地球的轮廓弧线,并且体验无重力状态──尽管这个终身难忘的经验只持续几分钟,就要重返地球了。

  太空观光 最快年底成行

  布兰森说:“我们太空计划的定价比我们想像的高。一旦投资回本,并且有了多艘太空船,我认为价格可以降下来。有一天,我们要是有20艘太空船在运营,那时价格可以大幅下降,甚至认为需求将远大于我们所能供给。所以我认为会有许多人能够上太空。”布兰森的目标还包括,将来实现所谓的“点到点运输”,用太空船将乘客带出大气层,再重新进入并降落,这样在几个小时内,就可从纽约飞到东京。

  年近古稀的布兰森大胆无畏,希望自己成为第一批进入太空的旅客。他接受BBC访问表示,正在接受训练,期望在近期展开他的第一次太空旅行。他表示:“我在接受健身训练,离心机训练,还有其它各种训练,以让我的身体能很好适应太空环境。”布兰森说,自己的训练目前进展顺利,现在他每天打四次网球以提升体能。“以前我每天早晚各打一场,我现在早晚各打两场,还骑单车,总之什么锻炼身体做什么,尽可能地把身体练好。”

  贝佐斯和布兰森不像马斯克,还有上火星的终极目标。不过马斯克这个终极目标也遭遇到竞争对手,制造飞机、火箭和卫星的波音公司的CEO邓尼斯·米伦伯格(Dennis Muilenburg)最近扬言,将击败马斯克的太空探索公司成为第一家送人上火星的公司,他说:“我坚信第一个踏上火星表面的人将是乘坐波音火箭到达那里的。”马斯克在推特回应:“去做吧!” 

  马斯克、贝佐斯和布兰森三人,谁会第一个把我们送上太空?《华盛顿邮报》记者克利斯蒂安·达文波特(Christian Davenport)写了一本新书《太空巨头:伊隆·马斯克、杰夫贝索斯和对宇宙殖民的探索》(The Space Barons: Elon Musk, Jeff Bezos, and the Quest to Colonize the Cosmos),她说:“马斯克有获得成功的良好记录;贝佐斯非常有钱,你决不能忽略他;维珍银河公司经历了巨大的挫折,但似乎从中吸取了教训,并取得了新的进展。所以,目前很难判断赢家。他们都有野心和干劲,同样重要的是,他们都很有钱。”因此上太空观光的梦想可能比我们预期更快实现,赶快准备好太空装,我们就要进行一趟一生难忘的旅行了。

  (编译自CEOTodayMagazine.com、HeraldScotland.com、DailyMail.co.uk)

 

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