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学校免费餐 听起来很美好

Aug 9, 2018, 09:36 AM

  新学年开学在即,休斯敦独立学区刚刚宣布的一项政策将帮助学生家长们节约不少银子。在联邦资金的支持下,休斯敦独立学区的所有学生都可以在2018-2019学年享用学校免费提供的一日三餐。华人家长在高兴之余,也有一些吐槽。

  免费三餐政策惠及全部学生

  2018-2019学年即将到来,在联邦政府资金的支持下,休斯敦独立学区的所有学生都可以在学校里免费享用一日三餐。自去年8月“哈维”飓风重创休斯敦以来,这是休斯敦独立学区笫二次开展免费三餐行动。

  在“哈维”风灾之前,只有来自低收入家庭的学生可以向学校申请免费早、午餐,而且家长还需要向学校递交信息完整的申请表,包括家庭住址、人口数量、收入状况等。得益于新政策,如今家长不必再填写这样的表格,而且,无论来自高收入还是低收入家庭,都可以在学校里免费享用三餐。

  休斯敦独立学区的临时学区委员格蕾妮塔·拉森(Grenita Lathan)指出:“孩子们在饥饿难耐的时候是没办法好好学习的,这个项目能让我们为孩子们提供有营养的一日三餐,让他们更有准备、更有能力来面对在校的每一天。”

  有关研究结果表明,那些不吃早饭的孩子在有规律地吃早餐后,在校表现都有了明显的好转。

  新的免费三餐行动由联邦农业部设立的“合格社区供应”(Community Eligibility Provision)项目提供资助,该项目旨在帮助那些贫困地区的孩子得到免费餐食。虽然在一般人的印象里,休斯敦地区既有丰富的石油、天然气,又有得州医疗中心这样的优质医疗资源,在得州版图中貌似炙手可热,但整体而言仍属于贫困地区。

  以家庭年收入来看,在休斯敦独立学区所辖的280多所学校中,有超过87%的学生都符合免费用餐的条件。再考虑到“哈维”飓风对这座城市造成的损害,休斯敦独立学区能够得到不少减免政策,因此可以让免费就餐行动惠及那13%来自富裕家庭的孩子,从而覆盖到所有学生。

  事实上,休斯敦独立学区一直在致力于寻求各种渠道的资金支持,以帮助学生家长们减轻负担。比如,该学区通过从联邦和州政府要来的资金,在暑假里为18岁以下的休斯敦人提供了免费的早、午餐;而这个星期六,休斯敦市政府和哈里斯县的多个部门还将举行活动,为学生们提供学习文具、体检、疫苗接种等,而且全部免费。

  免费食物简单乏味难以下咽

  理想很丰满,但现实往往是骨感的。学校免费提供三餐,听上去确实不错,但有多少孩子喜欢吃它们,家长们又有什么样的反应呢?

  休斯敦独立学区给孩子提供免费三餐的消息一传出,当地华人就在微信群里议论开了。有人抱怨学校餐不好吃,弄得孩子回家吃晚饭时跟“饿了一天似的”;有人打趣说“学校下午3点多就放学了,为了吃顿免费晚饭,难道还要让大家把孩子再送回学校吗”;也有不少人表示支持,因为这毕竟给家长省去了一项麻烦事。

  在上一学年结束之前,记者曾去女儿所在的学校陪她吃午餐。免费午餐包括一小盒奶,但是冻得冰冰凉;一片硬棒棒的面饼,里面夹了点没什么滋味的鸡肉;一点点蔬菜(豆角)和水果(菠萝),但一看就是罐头制品,再无其它。

  坐在食堂里的是一群预备学前班(Pre-K)和学前班(K)的小朋友,有一多半是吃学校餐,但很多孩子几乎没怎么吃,整盘食物都被倒进了垃圾桶。不过,即使是家里带的饭菜,孩子们也没怎么好好吃,很多人只顾着玩耍或聊天,面前的食物吃不上几口。

  想来也是,记者女儿所在学校这两个年级的小学生被安排在上午10点20分吃午饭,那个时间段又有谁能吃下多少东西呢?顶多吃点加餐而已。

  免费早餐不过是一个鸡胸肉汉堡,外加一小袋果泥。美国校园餐的食物结构似乎主要取材于鸡肉、玉米和土豆。

  一个学生家长告诉记者,她儿子几乎每次都只是把牛奶喝了,其它都不吃。“没办法,只能让孩子在家把早饭、晚饭吃好点,”她说。

  在双职工家庭,家长不用给孩子准备午餐,省的不止是钱,更是时间。考虑到这一点,家长只有狠狠心,让孩子吃学校的饭了。

  休斯敦独立学区营养服务部(HISD Nutrition Services)的官员贝蒂·维京斯(Betti Wiggins)在一份声明中说:“我们经常听到家长的抱怨,请我们给孩子提供更好的食物,但是,人们得知道,要办到那一切,唯一的途径就是钱。”

  据说,该学区已经准备在餐厅里提供更多的食物选择,只是那需要付费。

  如此看来,校园免费午餐也许是一个没有选择的选择。

  三千万学生受益于免费午餐

  包括全美笫七大学区休斯敦独立学区的21万多名学生在内,全美目前共有超过10万所学校的3000万名学生通过联邦农业部的“学校午餐计划”(School Lunch Program),享用免费或减价的午餐,而“学校早餐计划”(School Breakfast Program)的覆盖范围也达到了将近1500万人。

  包括这两项在内,联邦农业部下属的食品与营养局(Food and Nutrition Service)一共开展了15个与营养相关的辅助项目,其它项目还有“妇女婴儿与儿童营业补充计划”、“新鲜水果蔬菜计划”、“特殊牛奶计划”,等等。这些项目的宗旨或是减少饥饿,或是减少肥胖。

  1946年,杜鲁门总统签署了《学校午餐法案》(National School Lunch Act)。1966年,国会又通过了《儿童营养法案》(Child Nutrition Act)。在这两个法案的基础上,得益于国会的努力,美国校餐计划推广到了全美所有的州以及波多黎各、关岛、维京群岛,18岁以下、来自低收入家庭的孩子都可以从学校得到免费或减价、同时又营养均衡的早午餐,前提是,该生所在的学校/学区参加了联邦的这个项目。

  该项目的主管单位——联邦农业部食品和营养局——根据各州、各学区上报的数据,以现金补贴(比如休斯敦独立学区每生每顿午餐可得补贴3.35美元)的方式向学校支付学生餐费,作为交换,学校提供的餐食必须达到联邦对膳食结构的要求。不过,如果查阅农业部网站,人们会发现,并不是所有的学区都加入了该计划。

  对学生来说,申请的程序很简单。在新学年开学的时候,学校会给每个学生发放“减免餐费申请表”,每个家庭根据所在地区的“年收入条件指导”(Income Eligibility Guidelines)来判断自己是否符合减免费用的要求。以休斯敦为例,4口之家的年收入如果在4万6435美元以下,就可以向学校申请免费用餐。申请并不是只在开学之初进行,在学年进行之中的任何一天,家长都可以提出申请。

  至于免费晚餐,因为不属于联邦项目,而是由各州和各学区单独运营,其所需资金得八仙过海、各显神通来解决。比如,休斯敦独立学区就是从得州农业厅要到了一部分资金,并得到了其它渠道的一些赞助。

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